Pare as rochas espaciais assassinas


Nos últimos dois anos, o programa espacial dos EUA passou por uma grande mudança, deixando os objetivos do país no espaço pouco claros. Eu tenho uma sugestão. A NASA, trabalhando com outras agências espaciais nacionais e organizações privadas, deve assumir a tarefa de garantir que nenhum asteróide destrutivo atinja a Terra em nosso relógio. Qual pro

Nos últimos dois anos, o programa espacial dos EUA passou por uma grande mudança, deixando os objetivos do país no espaço pouco claros. Eu tenho uma sugestão. A NASA, trabalhando com outras agências espaciais nacionais e organizações privadas, deve assumir a tarefa de garantir que nenhum asteróide destrutivo atinja a Terra em nosso relógio. Qual projeto vale mais a pena a longo prazo ou inspirador a curto prazo do que proteger a humanidade da ruína?

À primeira vista, os asteróides podem parecer uma ameaça distante. Mas o perigo está bem documentado e as conseqüências não poderiam ser mais severas. A história da vida na Terra foi moldada por impactos de asteróides. Um milhão deles com mais de 40 metros de diâmetro orbitam o sol em nossa vizinhança, segundo algumas estimativas. Um asteróide desse tamanho atingiu a Terra sobre a Sibéria em 1908 e devastou uma área 150 vezes maior do que a bomba atômica de Hiroshima. As chances de uma repetição neste século são de cerca de 50%. No extremo maior, os asteróides com mais de um quilômetro de diâmetro teriam efeitos globais que ameaçam a civilização humana.

O primeiro passo na prevenção é a previsão. Temos que encontrar, rastrear e prever a trajetória futura desses milhões de objetos próximos à Terra. Os astrônomos já catalogaram as órbitas da maioria dos objetos em escala de quilômetro que eles acham que estão por aí, e nenhum é conhecido que atingirá a Terra nos próximos 100 anos. No entanto, a grande maioria das pequenas, aquelas grandes o suficiente para destruir um país ou desencadear um tsunami que assola as cidades costeiras, permanece sem controle. Este negócio inacabado deve ser abordado em seguida.

Os asteróides são mais quentes do que o céu de fundo e, portanto, destacam-se no infravermelho. Os telescópios têm pontos cegos, no entanto: eles não podem olhar na direção do sol, o que limita a eficácia dos telescópios posicionados na Terra ou perto dela. O Conselho Nacional de Pesquisa recomendou em 2009 que a NASA colocasse uma sonda de pesquisa de infravermelho em uma órbita semelhante a Vênus em torno do sol. Quando olhava para fora, longe do sol, o observatório avistava asteróides que não são vistos da Terra. Uma vez concluída, essa pesquisa permaneceria válida por cerca de um século - a escala de tempo na qual as órbitas medidas começam a mudar devido às interações gravitacionais com os planetas - antes que tivéssemos de fazê-lo novamente. O custo de tal missão seria várias centenas de milhões de dólares - caro, com certeza, mas uma barganha comparada com o orçamento atual da NASA, sem falar nos danos causados ​​por um asteróide.

Se os astrônomos encontrarem um asteróide em rota de colisão, nossa tarefa seria estender a mão e alterar sua órbita para evitar esse impacto. Se encontrarmos o asteroide cedo o suficiente (décadas à frente de seu impacto projetado), várias tecnologias existentes podem funcionar: rebocá-lo, rebocá-lo, eliminá-lo ou empregar alguma combinação. (Meus colegas e eu costumávamos defender o asteróide com um foguete [ver “The Asteroid Tugboat”, de Russell L. Schweickart, Edward T. Lu, Piet Hut e Clark R. Chapman ;, novembro de 2003], mas resultados recentes em propriedades de asteróides e órbitas nos fizeram reconsiderar.)

No entanto, ninguém tem certeza se essas opções realmente funcionariam. Certamente a hora de testá-los é antes de serem necessários de verdade. A NASA e outras organizações devem construir e experimentar um sistema para desviar um asteroide não ameaçador de uma maneira controlável. Dado que os astrónomos nem sequer começaram um levantamento completo de asteróides, existe um risco real de encontrarem um asteróide antes de termos tempo para fazer uma corrida a seco. Então este trabalho deve começar agora. Não seriam necessários grandes aumentos no orçamento da NASA.

Todas as civilizações que habitam sistemas planetários devem eventualmente lidar com a ameaça do asteróide, ou seguirão o caminho dos dinossauros. Precisamos prever antecipadamente quando os impactos vão ocorrer e, se necessário, mudar as órbitas de asteróides ameaçadores. Com efeito, devemos mudar a evolução do sistema solar.

SOBRE OS AUTORES)

Edward T. Lu é um ex-astronauta da NASA e presidente da Fundação B612, um grupo sem fins lucrativos que está desenvolvendo programas para detectar e desviar asteróides. De 2007 a 2010, ele foi gerente de projetos avançados no Google.

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